BOEK Tibet op de fiets Westerlingen die vol overtuiging jarenlang in China wonen en werken, zijn naar mijn ervaring bijna altijd bijzondere mensen. Mannen en vrouwen met een speciale kijk op het leven, die vaak opmerkelijke dingen doen. Ze brengen wilde en onwerkelijke plannen tot uitvoering die normaliter gedoemd zijn met de lege glazen op de borreltafel achter te blijven.

Neem de tien Nederlandse zakenmannen die actief zijn in Beijing en Shanghai. In juni 2001 zijn ze in twee weken tijd van Lhasa in Tibet naar Kathmandu in Nepal gefietst. Een tocht van duizend kilometer over bergpassen van 5000 meter. Op wegen die de naam karrenspoor niet altijd verdienden. En passant fietsten ze ook nog bijna 100.000 euro bij elkaar voor de nieuwbouw van een kostschool voor vierhonderd leerlingen in Tibet die dit jaar in juli is geopend.

Friendship Highway
Een fraai boek onder de titel Over de bergen van Tibet is het andere tastbare resultaat. Het is een lees- en kijkboek. De tekst van Henk Schulte Nordholt, met 48 jaar de oudste van de tien fietsers vormt één geheel met de foto’s van Lambert van der Aalsvoort, die in de volgauto meereed. Ex-wielrenner Peter Winnen die in 1999 deze Friendship Highway zelf fietste, schreef het Voorwoord.

Het is ook een boek om boven te mijmeren. Misschien eigen idealen te toetsen. Soms staat op een witte bladzijde niet meer dan één motto met op de pagina ernaast een passende foto. Zoals: ‘De pelgrim beweegt zich voort door de natuur, maar het gaat om de geestelijke reis.’ Een foto van een wielrenner slechts vaag zichtbaar in de Tibetaanse mist vult de tegenliggende pagina.

Aan Tibet, het ‘Land van de Sneeuw’, kleven de woorden ‘mystiek’ en ‘spiritualiteit’. Ook voor de nuchtere Hollanders was het ‘onmogelijk om onberoerd te blijven’. Het ging de ‘door Chinese banketten overvoerde’ zakenlieden, die in leeftijd varieerden van 28 tot 48 jaar, om meer dan het fysieke presteren.

Geen stuiptrekking
‘Er was nog een tocht, fysiek noch in afstanden meetbaar. Een onzichtbare tocht, voor ieder van ons een ander, maar ook een die verbond en de vriendschap versterkte. Een reis van de geest’, schrijft Schulte Nordholt. Het was voor de wielrenners geen ‘stuiptrekking van een serieuze mid-life crisis’, zoals hun partners het vooraf bestempelden.

Schulte Nordholt, sinoloog en zakenman, heeft een geanimeerd en gevarieerd reisverslag geschreven, met veel wetenswaardigheden over Tibet, zijn bewogen geschiedenis en de Tibetaanse cultuur die is geworteld in het boeddhisme. Hij weet de lezer nieuwsgierig te maken naar wat er over de volgende fietsdag weer te melden is. In die zin is het zelfs een spannend relaas.

Over de pedaalslagen in de geestelijke reis van de tien deelnemers komt de lezer niet veel te weten. De kroniekschrijver houdt afstand en blijft bij algemene constateringen onder de noemer ‘wij’. Misschien is dat wel zo goed. Dan kan iedereen zijn eigen gedachten op de vrije loop laten met het boek opengeslagen op de knieën of daarna.

Over de bergen van Tibet – Fietsend van Lhasa naar Kathmandu door Henk Schulte Nordholt (tekst) en Lambert van der Aalsvoort (foto’s). Uitg. Asoka, Rotterdam 2002.